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Por que os parasitas devem figurar nos planos globais de conservação

Por que os parasitas devem figurar nos planos globais de conservação


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Parasitas são criaturas não amadas, a simples menção deles envia um arrepio por muitos espinhos. Criaturas como piolhos, percevejos e micose podem causar grandes danos, muito desconforto e muito sofrimento aos seus hospedeiros humanos, dos quais dependem para sua sobrevivência.

No entanto, a maioria dos parasitas são inofensivos para as pessoas, pois apenas 4% deles representam uma ameaça para nós. Além disso, as criaturas parasitas, das plantas aos animais, cumprem funções ecológicas vitais, por isso deveriam figurar nos planos globais de conservação, argumenta uma equipe de cientistas dos Estados Unidos.

"Os parasitas são um grupo incrivelmente diverso de espécies, mas, como sociedade, não reconhecemos esta diversidade biológica como valiosa",Explicar Chelsea Wood, que pesquisa a ecologia de parasitas na Universidade de Washington e é autora de umArtigo na revistaConservação Biológica sobre a necessidade de salvar parasitas da extinção em todo o mundo. "Estamos perdendo os parasitas e as funções que eles desempenham, mesmo sem reconhecê-los."

Muitos de nós podemos pensar em animais parasitas como indignos de proteção, mas eles estão entre os animais mais diversos e ecologicamente importantes da Terra, observam os cientistas. Por serem tão diversos, os parasitas variam de plantas parasitas, como visco, a criaturas menos adoráveis, como isópodes, que vivem na água e se alimentam de línguas de peixes, ocupando assim um amplo espectro de nichos ecológicos. .

No entanto, estão entre as espécies menos protegidas que raramente ou nunca aparecem nos esforços de conservação da vida selvagem ou do ecossistema.

“Durante décadas, os ecologistas têm solicitado pesquisas para entender o importante papel ecológico dos parasitas e, cada vez mais, para proteger o maior número possível de espécies da extinção. No entanto, a maioria dos conservacionistas ainda trabalha dentro de sistemas prioritários de financiamento e esforço que excluem ou ignoram os parasitas, ou os tratam como um obstáculo a ser superado ”, escrevem os pesquisadores, cujo trabalho é apoiado pela National Science Fundação dos Estados Unidos.

Os cientistas estabeleceram 12 metas para promover a causa da conservação da biodiversidade do parasita, incluindo mais pesquisas e melhor gestão da conservação. É importante ressaltar que eles argumentam que metade dos parasitas do mundo devem ser taxonomicamente descritos e nomeados na próxima década para que essas criaturas e seus papéis ecológicos possam ser melhor compreendidos.

“Se as espécies não têm nomes, não podemos salvá-las”, observa Colin Carlson, professor assistente da Universidade de Georgetown. “Aceitamos isso por décadas na maioria dos animais e plantas, mas os cientistas descobriram apenas uma fração de uma porcentagem de todos os parasitas do planeta. Essas são as últimas fronteiras: o mar profundo, o espaço profundo e o mundo que vive dentro de todas as espécies da Terra ”.

No entanto, os cientistas enfatizam que seu esquema de conservação não se estende a parasitas que infectam humanos e animais domésticos porque eles devem ser controlados. Nem é um fato, eles enfatizam, que os parasitas na natureza estão universalmente em risco de extinção. “Não devemos presumir que todos os parasitas estão se extinguindo ou prestes a causar um grande surto”, enfatiza Wood.

Muitos parasitas são muito complexos, explica ele. Alguns deles requerem múltiplos hospedeiros ao longo de suas vidas, o que pode significar que primeiro infectam peixes ou anfíbios, mas acabam sendo transmitidos aos pássaros para se reproduzir. Para fazer isso, eles podem manipular o comportamento ou mesmo a anatomia de seu primeiro peixe ou anfíbio hospedeiro para garantir que eles se tornem mais suscetíveis a serem comidos por pássaros, de modo que o parasita possa terminar em seu novo hospedeiro necessário.

Wood e seus colegas projetaram um experimento em torno de 16 lagoas na região de East Bay, no centro da Califórnia, para ver como os parasitas locais respondiam às mudanças em seu ambiente. Em oito das lagoas, os cientistas instalaram estruturas como casas de pássaros, poleiros flutuantes e iscas de pato-real para atrair mais pássaros aos locais. Nas oito lagoas restantes, eles não fizeram alterações.

Após um período de dois anos, os pesquisadores analisaram a biodiversidade de parasitas em cada uma das 16 lagoas. O que eles descobriram foi que alguns parasitas diminuíram em número quando mais pássaros estavam por perto, enquanto outros parasitas aumentaram no geral. Em outras palavras, diferentes espécies de parasitas responderão de maneira diferente às mudanças em seu ambiente, o que não deve ser nenhuma surpresa.

Se uma mudança drástica no clima e no meio ambiente nas próximas décadas levará à explosão ou extinção do parasita dependerá de várias variáveis, mas "devemos antecipar ambas as trajetórias", enfatiza Wood. "O truque agora é descobrir quais características irão prever quais parasitas irão diminuir e quais irão aumentar em resposta à perda de biodiversidade."


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